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COSMOS · Hilo de astronomía

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Razor:
15 años sin Carl Sagan


Carl Sagan (1934-1996), en una fotografía publicada en su libro 'Miles de millones'.

El 20 de diciembre se cumplen 15 años del fallecimiento de Carl Sagan (1934-1996). Astrónomo, visionario de la astrobiología y excelente comunicador científico, Sagan habría disfrutado enormemente con la revolución de los planetas extrasolares que comenzó poco antes de su muerte. Se da la circunstancia de que su primera esposa, la gran bióloga Lynn Margulis murió hace apenas un mes.

Inspirados por Sagan


Portada del libro 'Cosmos'.

Muchos astrónomos de mi generación tenemos una enorme deuda con Carl Sagan. Sus libros de la década de los 1980 (sobre todo el celebérrimo ‘Cosmos’) no sólo alimentaron vocaciones incipientes. Estos libros también contagiaron (y siguen contagiando) el gusto entusiasta por el pensamiento racional y por el valor de la ciencia. Además nadie ha sido tan capaz como Sagan para situarnos en una perspectiva cósmica, para hacernos conscientes de que vivimos en un Universo pleno de fenómenos y de secretos por descubrir.

Carl Sagan nació en Brooklin en 1934, era hijo de un emigrante ruso que trabajó como obrero en una empresa textil antes de establecerse como comerciante. Su madre, ama de casa, llevaba a Carl con tan sólo 7 u 8 años a la biblioteca pública de Nueva York y allí empezó a alimentar su fascinación por la astronomía. Estudió en la Universidad de Chicago, en la que se licenció en ciencias en 1955, obteniendo la Maestría en Física al año siguiente, lo que le permitió acceder a un trabajo de doctorado en astronomía bajo la supervisión del padre de la ciencia planetaria moderna: Gerard Kuiper (1905-1973).

Sagan se casó tres veces. Su primera esposa fue Lynn Alexander (más tarde Lynn Margulis) , una estudiante de biología de 19 años de edad que, con el tiempo, llegaría a ser una de las mayores figuras del evolucionismo y autora de la teoría simbiogénesis. Como puntualmente nos informó Rosa Tristán en ELMUNDO.es, Margulis murió el pasado 22 de Noviembre.


El mensaje de la sonda 'Pioneer'.

Científico, visionario, divulgador…


El mensaje de Arecibo.

Desde su doctorado (que obtuvo en 1960), Carl Sagan trabajó en la meteorología de Venus y Marte. Estudió el extremo efecto invernadero de Venus y colaboró en la definición de diversas misiones espaciales (Mariner 9, las Viking y las Voyager). Es autor de varios centenares de artículos en astronomía planetaria. Contribuyó a fundar la revista Icarus y La Sociedad Planetaria. Fue profesor y director de laboratorio en la Universidad de Cornell y trabajó para la NASA durante mucho tiempo.

Sagan fue pionero y visionario de la astrobiología. Especuló con las posibilidades de que los satélites Europa y Titán pudiesen tener un entorno habitable. Fue uno de los mayores impulsores del proyecto SETI (Search for Extraterrestrial Inteligence) que comenzó en los años 1970 y que continua en nuestros días. Tuvo la idea de enviar mensajes al espacio (en las sonda Pioneer y en las dos Voyager), imaginando signos y dibujos que pudiesen ser comprendidos por una hipotética civilización extraterrestre que los recibiese. Junto con Frank Drake (1930-), ideó un mensaje que se lanzó en forma de ondas de radio desde el gran telescopio de Arecibo en 1974.

Su libro Cosmos fue la base de una famosísima serie de televisión (Cosmos. Un viaje personal) que fue presentada por el propio Sagan en 1977-1980. Uno de sus temas favoritos era la íntima conexión del hombre con el Cosmos. ‘Somos el medio utilizado por el Cosmos para conocerse a sí mismo’, decía.

Fue un auténtico fenómeno mediático. De 'Showman of Science' fue calificado en una portada de 'Time' en 1980. Su entusiasmo era contagioso y la perspectiva que adoptaba en su discurso, describiendo el Universo como un ente unido y global resultó muy original y reveladora. Si bien la divulgación no es atractiva para algunos investigadores que la consideran una tarea de segundo orden, Sagan opinaba de manera radicalmente diferente: ‘cuando estás enamorado, decía, quieres contárselo a todo el mundo. Por eso la idea de que los científicos no hablen al público de ciencia me parece aberrante’.


Portada de 'Time' del 20 de octubre de 1980

…escéptico, naturalista, pacifista

Sagan expresó reiteradas veces su escepticismo hacia las religiones y hacia el concepto convencional de Dios. "… si por Dios se entiende el conjunto de leyes físicas que gobiernan el Universo, entonces claramente tal Dios existe. Pero este Dios resulta emocionalmente insatisfactorio… no tiene sentido rezar a la ley de la gravedad."

Su escepticismo también alcanzaba a todas las pseudociencias. En sus libros nos previene contra todo uso de falacias y fraudes y nos invita al uso del método científico. Su visión del mundo es naturalista y muy respetuosa con el medio ambiente. En Cosmos escribió: "Si hay vida en Marte, creo que no debemos hacer nada con ella. Marte pertenece a los marcianos, incluso si los marcianos son sólo microbios."

Sagan expresó de manera activa su oposición a la guerra del Vietnam, a la carrera de armas nucleares y al programa nuclear 'Star Wars' del presidente Reagan. Fue arrestado en dos ocasiones en manifestaciones pacifistas y antinucleares.

Si Sagan viviese hoy


Sagan junto a los otros fundadores de la Sociedad Planetaria.

Carl Sagan murió de neumonía, con tan sólo 62 años de edad, tras una larga y dolorosa lucha contra la mielodisplasia (que incluyó tres transplantes de médula). Está enterrado en el Cementerio Lakeview de Ithaca (Nueva York).

Desde su desaparición, su lugar como sobresaliente comunicador científico de alcance internacional no ha sido ocupado por ninguna otra figura. De haberlos vivido, Sagan habría disfrutado enormemente de estos 15 años en que hemos estado asistiendo a la revolución de los planetas extrasolares. Se habría entusiasmado con la exploración que está teniendo lugar de todos los cuerpos mayores del sistema solar, y habría debatido incansablemente sobre si Plutón debe ser considerado planeta. Su contribución habría sido memorable en la red mundial de difusión de la astronomía que se organizó en el 2009, Año Internacional de la Astronomía. De haber vivido Sagan estos 15 años, nosotros tendríamos hoy una visión más precisa y universal del Cosmos y del papel en él de nuestro pequeño planeta.

También interesante

·Sagan fue asesor en la película ‘2001. Una odisea en el espacio’ de Stanley Kubrick. Fue Sagan quien sugirió que, mejor que describirla en detalle, la película debía sugerir la existencia de una inteligencia extraterrestre muy avanzada. La película 'Contacto' (terminada en 1997, poco después de su muerte) termina con la dedicatoria 'A Carl'.

·Sagan ganó el Pulitzer en 1978, Recibió la medalla de la Academia Nacional de Ciencias de los EEUU y la medalla de la NASA "por un servicio público distinguido" (en dos ocasiones). El asteroide '2709 Sagan' se nombró en su honor. El lugar de Marte donde aterrizó el Mars Pathfinder fue llamado 'Carl Sagan Memorial Station'. Hoy hay al menos tres premios importantes de ciencias planetarias y divulgación científica que llevan su nombre.

·Sagan propuso a la NASA que se tomase una fotografía de la Tierra a 6000 millones de kilómetros desde el Voyager 1. La imagen, tomada el 14 de febrero de 1990, inspiró el libro y el vídeo 'Un punto azul pálido' que pueden ser considerados como una extensión del libro Cosmos. Esta fotografía está considerada como una de las mejores y más influyentes de la conquista espacial.


La Tierra: un punto azul pálido

www.elmundo.es

Hectorg:
Buen hilo Razor, me gusta la astronomía, aunque me pasaré más a leer que a aportar conocimientos :mola:

Alonso2005:
Hoy vi Apollo 18. La describire: A C O J O N A N T E

GoVal:
Buen hilo. :sisi3:


Por si alguien no ha mirado al cielo estas últimas noches, aún puede disfrutar de este espectáculo. Hay que estar atentos a la noche del 25.


El espectacular encuentro de Júpiter y Venus

    Los dos planetas están en conjunción en el firmamento
    Son dos puntos de luz muy brillantes en el cielo del atardecer
    La Luna se les une el 25 y 26 de este mes




Júpiter y Venus por la posición que ocupan en estas fechas en sus respectivas órbitas parecen estar juntos en el cielo.




Júpiter, Venus, y el puente de Rande




Otra imagen de la conjunción de Júpiter y Venus


Por muy despistado o con prisas que vaya uno, estos días es casi imposible no fijarse en dos brillantes luces que se ven en el cielo del atardecer casi por donde se pone el Sol. No son dos estrellas, sino que se trata de Júpiter y Venus, que por la posición que ocupan en estas fechas en sus respectivas órbitas parecen estar juntos en el cielo.

Esto es lo que los astrónomos denominan una conjunción, pero no deja de ser un efecto engañoso debido a la posición desde la que observamos, pues no hay que olvidar que Venus está más cerca del Sol que la Tierra, mientras que Júpiter está mucho más lejos que esta.

De hecho, Venus está estos días a unos 120 millones de kilómetros de la Tierra, mientras que Júpiter está a unos 844 millones de kilómetros, así que entre ellos media una distancia de unos 724 millones de kilómetros.


Fotografiar Júpiter y Venus

Esto no quita, de todos modos, para que sea un bonito espectáculo natural del que disfrutar si las nubes nos lo permiten, y casi mejor antes de que anochezca del todo para poder intentar hacer alguna foto.

Para esto vale casi cualquier cámara, pero mejor si está montada en un trípode, y es mejor incluir en la toma algún paisaje interesante, pues aunque Júpiter y Venus destaquen mucho en el cielo ellos solos en una foto no lo harían tanto.

Aunque igual tampoco es mala idea esperar al 25 o al 26 de este mes, días en los que la Luna se unirá a los dos planetas.

La distancia a la que se encuentra Júpiter de nosotros invita también a reflexionar sobre lo grande que es, pues aún a esa distancia del Sol refleja la suficiente cantidad de luz como para llamar la atención incluso desde la Tierra.

No en vano es el planeta más grande del sistema solar, con un radio es de algo más de once veces el de la Tierra,y está considerado un gigante gaseoso junto con Saturno, Urano y Neptuno.

No hay que olvidar tampoco que ninguno de los planetas, ni lunas del sistema solar, ya puestos, brilla con luz propia, sino que si los vemos es porque reflejan en mayor o menor medida la luz del Sol, con lo que el color con el que los vemos depende de su composición y así Neptuno, por ejemplo parece azul, mientras que Marte parece rojo.

Marte, por cierto, está también a la vista estos días a las mismas horas que Júpiter y Venus, sólo que hacia el este, con lo que una vez localizados estos basta con darse media vuelta para verlo.

Estas conjunciones entre Júpiter y Venus no son especialmente raras de todos modos, aunque la de estos días es especialmente interesante porque se puede ver fácilmente desde todo el mundo.

¿Cuándo se podrá ver otra vez?

La siguiente se producirá el 28 de mayo de 2013, y la siguiente el 26 de octubre de 2015. En la de 2015 ambos planetas alcanzarán una separación mínima de sólo un grado, la mitad aproximadamente del tamaño de la Luna vista desde la Tierra, con lo que será aún más espectacular que la actual, en la que la distancia mínima es de tres grados, aproximadamente el ancho de dos dedos con el brazo extendido.

Por cierto que según dónde se mire la fecha de la conjunción se da como el martes 13 o el jueves 15, dependiendo de si se considera el momento en el que los dos planetas están lo más juntos posibles desde nuestro punto de vista o si se considera el momento en el que los dos tienen la misma ascensión recta, que es el equivalente a la latitud cuando hablamos de astros, pero lo que importa realmente es poder disfrutar de la vista.

Una última nota sobre los planetas: su nombre viene de una palabra griega que significa vagabundo o errante, nombre con el que se los conocía en la teoría geocéntrica de Aristóteles pues se negaban obstinadamente a girar en círculos alrededor de la Tierra como aparentaban hacer todas las demás estrellas.

http://www.rtve.es/noticias/20120314/espectacular-encuentro-jupiter-venus/507296.shtml

Razor:
Para aficionados en astronomía que no sean expertos, El Mundo digital nos ofrece un sencillo y llamativo especial interactivo llamado 'Surcando el cosmos'.
¡Pruébalo!
http://www.elmundo.es/especiales/2009/06/ciencia/astronomia/

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